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图灵奖40年惟一女获得者:勇于冒险,敢于放弃
2008年01月16日 名人故事 ⁄ 共 3100字 评论关闭 ⁄ 被围观 120 views+

她是图灵奖40年历史上惟一的女性获得者,她热爱登山和探险活动,她时常挂着招牌式的微笑; Allen,一个在上世纪30年代的美国农场仰望星空的女孩,怎样成为了“计算机诺贝尔奖”的获得者?

Frances E. Allen的嘴边始终挂着迷人的微笑。在给中国大学生程序大赛的冠军颁奖时,她俏皮地把飞机模型搁在获奖者的头上,亲切得如同望后辈成龙的邻家老奶奶。

今年2月份,退休5年的IBM院士Allen接到了一个电话,告诉她获得了图灵奖,成为了这个有“计算机诺贝尔奖”之称的奖项40年历史上惟一的女性获得者。

“Allen在编译器设计和机器架构方面做出了开创性贡献。”图灵奖评委会主席Ruzena Bajcsy说,“她的研究几乎影响了计算机科学发展的整个历程,使我们今天在商业和科技领域内使用的许多计算技术成为可能。”

12月 7 日, Allen,这位伟大的科学家,与记者面对面地分享了她丰富的内心和人生体验。

勇于冒险

Allen把她的起点定格为上世纪30年代美国纽约北部的农场。那里没有电、没有暖气,家里很穷,她是家里的老大,还有5个弟弟妹妹,那时候的孩子都要种田。“这是我的起点,这个起点是非常低的。”

艰苦而欢乐的农场生活给了Allen坚强与自信。“童年的经历让我觉得自己很有能力,而且安全感很强,因为一直有家人的陪伴。”

当Allen从美国密歇根大学毕业,获得数学硕士学位时,“为了还贷款读书的债务,我跟他们签约了。” Allen微笑着回顾当年是如何加入IBM的。

1957年,Allen在IBM开始了对高性能计算机、软件编码技术的研究。当2002年从IBM退休时,她研究的蓝色基因计算机仍然是世界上运行得最快 的机器。 Allen开发的并行处理技术(在多个微处理器上同时运行程序的能力),使得今日的高速计算机得以运行。正因为在并行转换(Ptran)方面的贡献,她获 得了图灵奖。

不过,在谈到并行计算时,Allen显得很谦虚。“我们是站在前人研究的基础上获得成功的。” Allen说,“当我们开始研究并行计算技术时,它已经很先进了。当时我们雇佣了两所大学的学生进行研究,我们取得了新的研究成果,并将其应用起来变成了 系统。这个过程大概用了10~15年。”

谈到对年轻学生的建议时,Allen第一个建议是一定要好好读书,尽量获得最多的知识,第二个建议是要大胆地去冒险。

“应对挑战是非常诱人的。行业发展的很多问题需要得到解决,比如说性能问题,要从我们老一代人身上找到答案几乎不可能了,但年轻人的一些很好的想法可以塑造出一个非常不同的未来。” Allen意味深长,像一位师长。

她毫不掩饰对Google两位年轻创始人的喜爱。“他们非常勇敢,肯冒风险,建立的Google给世界带来很大的不同。下一个奇迹是什么?我们都在等待,但有时机会来得很容易。”

喜欢爬山和探险的Allen本身就是一个冒险者和挑战者。“我特别喜欢探索一些新的未知领域,不管它是新的研究方法,还是新的想法。这如同我喜欢探索一座我没有去过的山一样。我去过西藏高原,也游历过不丹和蒙古。我喜欢观察身边的这些奇妙之地。”

敢于放弃

Allen 45年的IBM研究生涯并非一帆风顺。刚开始做的几个项目都失败了,失败的原因是冒的风险太大了。“但是,失败本身又是一个学习的过程。” Allen笑着说。

职业生涯里很不顺心的事情当然不止这些。在她从事平行编译器研究时,来了一个经理,对专业问题很不了解,他取笑Allen,说IBM不应该做这样的项目, 但那时Allen在这个项目上已经做了10年,碰到了这样的领导,只能用“心酸”来形容。但她还是坚持在这个领域进行研究。

“幸运的是,我在IBM碰到了很多优秀的人。” Allen说,“是一群杰出的人在支持我的工作。因为计算机的本质决定了需要大家协作来完成这些工作。”

尽管已经退休5年,Allen 在IBM还有自己的办公室,她会定期到那里去。“现在不敢说我对这个行业有什么贡献,但是我继续追寻着这个行业的发展。”

作为顶级的科学家,Allen坦率而真诚,当有记者问到硬件技术问题时,她会微笑着说: “这不是我研究的范围,我不大清楚,很难回答。”一点不损大师的架子。

当记者问她,图灵奖今年才颁给她是否太晚了?她早就应该得这个奖。Allen笑得很灿烂: “也有朋友这么讲。但我觉得来得正是时候。如果以前得到这个奖,我可能会想以后要从事什么研究,可是现在我已经退休了,只想好好安享我的晚年。”70多岁 的Allen说她现在最喜欢的事情是“跟别人聊天”,通过相互的交流,了解更多的信息。

当人们好奇地追问她女性工作者如何在计算机领域获得发展时,Allen更愿意与人们回顾高性能计算领域是怎么一步一步发展起来的。“这段历史已经慢慢地被 人们遗忘了,有一些人开始重新编故事。我自己亲身经历过了这段历史,我记得这一切是怎么发生的,还有一些重要的文件,我应该把这些记录下来。”

年轻的Allen从来没有想到过放弃平行编译器研究,并最终取得了杰出的成果。但现在的Allen谈到放弃和坚持的话题时,话语耐人寻味: “我脑子里很清楚,如果一件事情到这儿就可以了,我会很理性地把它放弃。就像爬山一样,当然想爬到山顶,有时候觉得时间太晚了,或者太危险了,就要放 弃。”

采访手记

为什么她的笑容如此灿烂

采访回来后,Allen的灿烂笑容在我脑海里一直难以抹去。笑得那么灿烂,那么感染人,是一个什么样的良好心态?

作为迄今为止全球惟一获得图灵奖的女科学家,Allen经常会被人家问到一个问题: 在计算机这个被喻为“男性的领域”里,女性如何取得成功?Allen说,有时,你找不到方向时,不要太气馁。

相比Allen当年,现在IT女性的工作环境已经有了很大的改变。Allen当年曾经从事一个超大机型软件程序的开发。第一次去运行机器时,她突然楞住 了,因为必须经过男厕所才能进入计算机房。因为那间放置计算机的楼层太大了,参与相关工作的男人很多,因此男厕所正好设在中间,方便人们上厕所。

为表彰Allen的贡献,2000年IBM设立了以其名字命名的“Frances E. Allen科技女性导师奖”(Frances E. Allen Women in Technology Mentoring Award)。2002年退休后,Allen的主要工作之一是鼓励女性从事计算机科学研究的教育培训项目。

当问到如何平衡事业和生活的关系时,Allen坦率地说,我见过一些非常成功的女性,就我个人而言,我结婚了但没有孩子,我平衡得并不好,因为我工作太投入了。

但Allen最欣赏自己的性格特点是,她始终感到生活中可以享受到特别多的乐趣。这或许就是她的笑容如此动人的原因吧。
附:

图灵奖简介:

图灵奖是国际计算机协会(ACM)于1966年设立,是计算机行业最负有盛名的奖项,有“计算机界诺贝尔奖”之称。每年只奖励一名计算机科学家,极少年度有两位同时获奖,评奖程序非常严格。

人物简介:

Allen,毕业于密歇根大学,获数学硕士学位。她同时还是美国国家工程学院院士,美国计算机学会会士(ACM fellow)。 Allen于1957年加盟IBM公司,1989年成为第一位女性IBM院士(IBM Fellow)。1995年,她被任命为IBM 技术研究院院长。Allen不仅在研究领域内成就卓越,更关心年轻一代科研工作者的成长。2000年,IBM设立了以其名字命名的“Frances E. Allen科技女性导师奖”(Frances E. Allen Women in Technology Mentoring Award)。2002年退休后,Allen一直致力于旨在鼓励女性从事计算机科学研究的教育培训项目。

来源:杨霞清

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